El River Cafe de Londres entra en el negocio de los podcasts

LONDRES – Michael Caine ha sido un cliente habitual del River Cafe durante décadas, cenando con su familia, generalmente los miércoles o jueves, y siempre en la Mesa 4, el asiento más codiciado de este célebre restaurante italiano en Hammersmith.

Entonces, cuando Ruth Rogers, la propietaria nacida en Estados Unidos del River Cafe, se dispuso a crear un nuevo podcast en el que entrevistaba a invitados famosos sobre lo que la comida significaba para ellos, naturalmente se dirigió al Sr. Caine desde el principio. Para la Sra. Rogers, quien es conocida por todos como Ruthie, fue comida reconfortante para un podcaster por primera vez.

El Sr. Caine habló vívidamente sobre las comidas memorables que había tenido, sus otros restaurantes favoritos: Chasen’s en West Hollywood; Elaine está en Nueva York y, sobre todo, sobre su infancia en Cockney London, donde el pescado siempre estuvo en el menú porque su padre, un portero en un mercado de pescado, le “robaba” algo de camino a casa.

¿Qué, le preguntó al actor de 88 años, era su comida reconfortante? “Hace años, era salchicha y puré”, respondió. “Ahora, es caviar”.

Una buena línea que podría servir como metáfora de la serie “River Cafe Table 4”, que se estrena el martes en iHeartMedia, Apple Podcasts y otros sitios. La Sra. Rogers ha reunido una formidable variedad de nombres de primera categoría para los primeros 38 episodios: Paul McCartney, Al Gore, David Beckham, Glenn Close, Tracey Ullman, Salman Rushdie, Pete Davidson, Ralph Fiennes, etc.

Lo que al menos algunos de ellos tienen en común son raíces humildes y un vertiginoso ascenso a la fama y la fortuna: en el caso de Caine, de una casa de vecindad en el sur de Londres a una reserva semanal en el River Cafe, donde el entrante de mozzarella di bufala cuesta 23 libras. (alrededor de $ 31) y el salmón salvaje escocés con salsa verde cuesta £ 43 ($ 59).

A pesar del glamour de su restaurante, la Sra. Rogers se las ha arreglado para cultivar un sentido de familia allí. Muchos de los clientes en una noche determinada son habituales, y los que entrevistó realmente parecen amar el lugar. Al persuadirlos de que hablen sobre el papel que ha jugado la comida en sus vidas, pretende hacer que incluso las celebridades más enrarecidas parezcan un poco más humanas. Durante la pandemia, señaló, incluso las estrellas tuvieron que comer en casa.

“La gente hablaba mucho sobre lo que comían y cocinaban cuando estaban con sus familias todo el día”, dijo la Sra. Rogers, de 73 años, mientras tomaba antipasti, ravioles y gelati en el recientemente reabierto River Cafe. “A pesar de que muchas de estas personas suenan muy ostentosas”, agregó, “la cocina es un gran ecualizador”.

La idea de una serie de audio se le ocurrió por primera vez a la Sra. Rogers, dijo, durante una visita a Roberta’s, la aclamada pizzería de Brooklyn que tiene una estación de radio en su patio trasero. (Ya ha convertido el River Cafe en un imperio de extensión de marca, con libros de cocina, una serie de televisión y una tienda en línea). Se inspiró aún más después de realizar una recaudación de fondos benéfica en su casa de Londres en 2009, en la que el actor Ian McKellen recitó una receta de sopa de ribollita de uno de sus libros de cocina.

“Eso se quedó en mi mente como un momento en el que la comida y las recetas podrían ser un drama”, dijo Rogers. “Comida en sus vidas, comida en su infancia, comida que cocina para sus hijos, comida que es sostenible, comida que es política”.

Cada episodio de “River Cafe Table 4” comienza con el invitado leyendo la receta de uno de los platos del restaurante. El Sr. McCartney leyó uno para berenjena asada. David Beckham, la estrella del fútbol, ​​hizo tagliatelle con girolles, mientras que Christiane Amanpour, la conductora de CNN, recitó una receta de cóctel, para un Negroni Caldo.

Lo que sigue es una conversación fluida entre la Sra. Rogers y sus invitados, con la comida como punto de partida para meditar sobre la salud, el trabajo, el éxito y la infancia. Una amable inquisidora, la Sra. Rogers evita lo predecible. (No le preguntó al Sr. McCartney sobre los Beatles ni al Sr. Gore sobre el cambio climático). Pero esos temas tienen una forma de surgir de todos modos.

McCartney recordó la primera vez que bebió vino, después de hacer autostop a París con John Lennon, quien había heredado £ 100 de un pariente. “Tomamos un sorbo y pensamos: ‘Dios, eso es terrible. Es como el vinagre ‘”. El Sr. Gore habló sobre la tierra que puso en su granja de Tennessee para hacerla más sostenible.

Las entrevistas van desde acogedoras (la Sra. Close, de una familia acomodada en Greenwich, Connecticut, le dijo a la Sra. Rogers que su comida reconfortante eran las galletas Oreo) hasta crudas (Tracey Emin, la artista británica, habló sobre crecer en la pobreza, con una madre soltera y un padre casado con otra mujer).

Algunos de los invitados de la Sra. Rogers son obsesivos con la comida. El actor Jake Gyllenhaal le dijo que investiga restaurantes en ciudades antes de ir a promocionar una película. Pero Victoria Beckham, la emprendedora de moda y ex Spice Girl, sugirió que la comida era un lujo que alguien en su línea de trabajo no podía permitirse.

“Soy muy quisquillosa con la comida”, le dijo Beckham a la Sra. Rogers, después de recitar una receta de lubina marinada asada. “Me gusta que las cosas se cocinen de una manera muy sencilla”.

Atribuyó su falta de audacia a su madre, quien dijo que una vez usó el horno como un archivador. “Si no entraba en el microondas, no le interesaba”, recuerda Beckham. A su esposo, David, por otro lado, le encanta comer. Pidió una lección de cocina de la Sra. Rogers a cambio de grabar un episodio. (Los Beckham son la única pareja que ha participado; el Sr. McCartney y su hija, la diseñadora Stella McCartney, son el único dúo de padre e hija).

McCartney, quien dejó de comer carne a fines de la década de 1970, habló sobre cómo han cambiado las actitudes hacia el vegetarianismo. En los primeros días, recordó haber pedido opciones sin carne en Claridge’s, el gran hotel de Mayfair, donde el camarero malhumorado regresó con un plato de verduras al vapor. Ahora, dijo, los restaurantes con menús vegetarianos son tan buenos que a menudo come en exceso.

Para que conste, la comida reconfortante del Sr. McCartney es una quesadilla.

La pandemia liberó tiempo para que artistas tan atareados como McCartney grabaran las sesiones. Pero tuvo que realizar las primeras entrevistas a través de Zoom. La Sra. Rogers, quien tiene una voz fácil de escuchar y una manera táctil, dijo que lo encontró más desafiante que los recientes, grabado cara a cara en el restaurante.

“No tiene inhibiciones para hablar con la gente”, dijo Zad Rogers, uno de sus hijastros, cuya compañía, Atomized Studios, produjo el podcast con iHeartMedia. “Pero estaba un poco preocupado por la duración de las conversaciones”.

Con el River Cafe a tope de nuevo, la Sra. Rogers felizmente ha regresado a su papel de anfitriona súper conectada, pasando de mesa en mesa para saludar a los clientes habituales. Una tarde reciente, abrazó a Jonathan Newhouse, presidente de Condé Nast International, que estaba cenando con su hijo Roo Rogers.

La Sra. Rogers, quien creció en Woodstock, NY, está casada con el arquitecto Richard Rogers, famoso por diseñar el Centro Pompidou en París. Ella y su socia, Rose Gray, abrieron el River Cafe en 1987, primero como comedor para la firma de su esposo. (La Sra. Gray murió en 2010.) El Sr. Rogers diseñó el espacio aireado del restaurante, en un almacén de petróleo reconvertido en la orilla norte del Támesis.

En estos días, la vida en el River Cafe parece grandiosa. Junto a la mesa del Sr. Newhouse, una mesa de jóvenes estadounidenses chismorreaba mientras una botella de champán Billecart-Salmon se enfriaba en un cubo de plata. Pero la pandemia pasó factura, dijo Rogers: un esfuerzo inicial para entregar comida se vino abajo después de que sus chefs le dijeron que estaban preocupados por contraer Covid-19. También ha perdido miembros del personal a causa del Brexit.

“Normalmente, cuando estoy en Italia y conozco a un camarero realmente bueno, le digo: ‘¿Por qué no vienes a Londres?’”, Dijo. “Se lo dije a alguien en Venecia este verano y me dijo: ‘No puedo. No nos quieres ‘”.

Aún así, la Sra. Rogers espera con esperanza. Habló de los próximos invitados, como el actor y conocedor de la comida Stanley Tucci, y Jony Ive, ex diseñador jefe de Apple. Hay personas a las que le gustaría entrevistar, entre ellos John McEnroe y Bill Gates. “Mucha gente de Silicon Valley no come”, se maravilló.

Y no le importa burlarse afectuosamente de sus invitados. Cuando el Sr. Gyllenhaal habló sobre los rituales de salir a comer, que incluían reservar una mesa, “en el caso de su restaurante, con meses de anticipación”, respondió: “¿Cuándo reservó una mesa con meses de anticipación?”

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