Cuando los cerdos lloran: la herramienta decodifica la vida emocional de los cerdos

En un momento dado, hay hasta 12.500 cerdos Duroc resoplando en los corrales de Imani Farms, una granja de cerdos en el suroeste de Ontario.

Los corrales de la granja son una cacofonía de chillidos, gritos, ladridos y gruñidos, y cada sonido transmite un sentimiento o necesidad diferente. Los cerdos son animales expresivos con una amplia gama de vocalizaciones, según Stewart Skinner, de 38 años, copropietario de la granja. En ocasiones, interpretar sus llamadas puede dejar perplejos incluso a los agricultores experimentados.

“A menudo bromeo diciendo que este trabajo sería mucho más fácil si pudiéramos hablar cerdo”, dijo Skinner.

Decodificar las emociones detrás de esos oinks pronto podría volverse un poco más fácil. Investigadores en Europa han creado un algoritmo que evalúa los estados emocionales de los cerdos en función del sonido que hacen los animales.

“Hoy en día se acepta ampliamente que el bienestar animal se basa no solo en la salud física de los animales, sino también en su salud mental”, dijo Elodie Briefer, profesora asociada de biología en la Universidad de Copenhague y autora del estudio publicado esta semana en la revista Scientific Reports. Cuanto antes un granjero pueda discernir si un animal está contento o angustiado, más rápido podrá abordar cualquier problema en el entorno del animal que pueda afectar su salud.

Los cerdos se encuentran entre los animales domésticos más volubles, y producen una gama más amplia de sonidos con más frecuencia que las cabras, ovejas y vacas relativamente taciturnos. Para descifrar el código de comunicación de los cerdos, los científicos de cinco laboratorios de investigación en toda Europa utilizaron micrófonos de mano para recopilar aproximadamente 7400 llamadas distintas de 411 cerdos individuales. Las llamadas se registraron durante todo tipo de situaciones en la vida de un cerdo, desde el nacimiento hasta el matadero.

Luego, los investigadores asignaron a cada sonido un valor emocional positivo o negativo basado en lo que el artículo llama “inferencia intuitiva”. En otras palabras, los investigadores hicieron una conjetura acerca de cómo se sentiría el cerdo acerca del evento en el que se grabó el sonido (es decir, alimentación, bueno; castración, malo).

Al escuchar por primera vez, la mayoría de las personas tienden a hacer algo mejor que el azar al adivinar los sentimientos de un cerdo basándose solo en su sonido. Sin embargo, escuche atentamente suficientes llamadas de cerdo y surgirán patrones.

Los gruñidos asociados con emociones positivas (los sonidos que hacen los cerdos cuando se alimentan, corren o se reúnen con sus madres o compañeros de camada después de una separación) tienden a ser más cortos y tienen una consistencia de una nota en el tono.

Como era de esperar, un cerdo infeliz suena horrible. Las situaciones que producían gritos de angustia incluían el aplastamiento involuntario por parte de una cerda madre (un peligro común para los lechones), la espera del sacrificio, el hambre, las peleas y la sorpresa desagradable de personas u objetos extraños en sus corrales. Los gritos, chillidos y ladridos registrados por animales que experimentan miedo o dolor tienen una duración más larga y un tono más variable que los sonidos de satisfacción.

Cuando se les enseña a escuchar estas distinciones simples, los humanos hacen un mejor trabajo al interpretar con precisión el estado emocional de un animal, dijo el Dr. Briefer. Pero la inteligencia artificial fue la que mejor se desempeñó. El algoritmo de los investigadores, diseñado por la coautora Ciara Sypherd, identificó correctamente la emoción del animal como positiva o negativa el 92 por ciento de las veces.

El estudio es producto de SoundWel, un proyecto patrocinado por la Unión Europea para mejorar la salud y el bienestar animal. Los investigadores del proyecto ahora buscan asociarse con un ingeniero que pueda incorporar sus datos en una aplicación u otra herramienta que los granjeros puedan usar para interpretar las llamadas y el estado emocional de sus animales en tiempo real, dijo el Dr. Briefer.

Comprender las emociones de los animales tiene consecuencias prácticas y legales. Las leyes de sensibilidad animal como la que se encuentra actualmente ante el parlamento británico afirman que los animales son capaces de pensar y sentir, y que el gobierno debe tener en cuenta su bienestar al formular políticas que puedan afectarlos. La Unión Europea reconoció la sensibilidad animal en 2009.

Una herramienta rentable y fácil de usar para decodificar los gruñidos de los cerdos podría ser un activo valioso en una granja, dijo Skinner.

“La capacidad de reconocer los problemas a tiempo es el factor determinante más importante en el éxito del tratamiento”, dijo el Sr. Skinner. “Cualquier herramienta que se adapte a la configuración de los establos y que aumente la comprensión de lo que sienten los animales individuales tendría valor”.

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