‘Barato como papas fritas’ ya no es cierto en el Reino Unido a medida que se disparan los precios de una comida favorita

HARTLEPOOL, Inglaterra — Cuando abrió en 2020, el negocio estaba en auge en Chunks, una tienda que sirve docenas de porciones todos los días de la comida para llevar más conocida de Gran Bretaña: bacalao rebozado y frito con papas fritas, como se les conoce aquí.

Pero incluso antes de que la guerra en Ucrania aumentara aún más las facturas de energía, pescado y aceite de cocina de la tienda, la inflación ya había obligado a los propietarios, Sayward y Michael Lewis, a aumentar sus precios dos veces.

Ahora, con otro aumento en los precios que aleja a los clientes, Chunks está al borde del fracaso.

“Es posible que no podamos llegar a fin de mes”, dijo Lewis, sentada en la parte trasera de la tienda en Hartlepool, una ciudad portuaria en el noreste de Inglaterra donde se crió su esposo, Michael.

La lucha en Ucrania es, agregó Lewis, “la gota que colmó el vaso”, y no solo para Chunks, sino posiblemente para miles de otras tiendas de pescado y papas fritas en todo el país.

La guerra, que devastó ciudades en Ucrania y mató a miles, en Gran Bretaña ha aumentado la presión sobre un sector que ya estaba luchando contra la inflación relacionada con la pandemia. Los costos del gas y la electricidad se han disparado. El precio del bacalao ha subido después de que los países anunciaran planes para prohibir o penalizar las importaciones de pescado ruso, lo que hace que los suministros del Mar del Norte sean más escasos y más caros.

Ucrania y Rusia son grandes productores de aceite de girasol, utilizado por muchas tiendas de pescado y patatas fritas, y se está acabando. E incluso las papas están destinadas a volverse más caras, ya que el aumento de los precios de la gasolina eleva el costo de los fertilizantes.

“Mi industria se ve directamente afectada por el problema de Ucrania porque nuestros cuatro ingredientes principales se ven afectados directamente y usamos muchos de ellos”, dijo Andrew Crook, presidente de la Federación Nacional de Pescados Fritos, refiriéndose al pescado, el aceite y la harina. (para rebozar) y patatas.

Como resultado, Gran Bretaña podría perder quizás hasta 3.000 de sus aproximadamente 10.000 tiendas de pescado y papas fritas, según Crook, quien describe la situación como la mayor crisis de la industria desde que tales tiendas abrieron por primera vez en la década de 1860.

Más de 150 años después, al menos una tienda, o “chippy”, se encuentra en la mayoría de las ciudades de cualquier tamaño, produciendo una comida para llevar económica que inspiró el modismo británico “barato como papas fritas”.

Ya no.

Para aumentar la tristeza y los precios más altos, el gobierno recientemente eliminó una tasa reducida del impuesto sobre las ventas de comida para llevar que había aplicado como medida pandémica.

Cuando los Lewis abrieron Chunks, asumieron que un negocio de pescado y papas fritas era una apuesta segura. Después de todo, era un producto considerado tan importante para la moral que nunca se racionó durante la Segunda Guerra Mundial, una combinación culinaria a la que Winston Churchill se refirió como los “buenos compañeros”.

Pero a medida que la inflación reduce sus ingresos, algunos de sus clientes han reaccionado al aumento de precios con ira o incluso abuso, mientras que otros se han mantenido alejados. Incluso han aumentado los costos para preparar puré de guisantes, una guarnición verde pegajosa. Después de la última subida de precios, las ventas en Chunks cayeron 1.000 libras, o unos 1.300 dólares, en una semana.

“Siento que las cosas que están sucediendo externamente ahora nos van a detener porque están fuera de nuestro control: lo único que podemos hacer es aumentar los precios, pero la gente no pagará”, dijo el Sr. Lewis, quien volvió a su antiguo trabajo como inspector eléctrico para seguir recibiendo dinero.

A poca distancia en auto, las cosas son aún peores para Peter Weegram, quien, después de un cuarto de siglo, recientemente cerró su tienda y despidió a dos trabajadores.

El Sr. Weegram dijo que se sintió enfermo cuando cerró su tienda, The Chippy, y concluyó que ya no podía ganarse la vida. Todavía espera que los precios del pescado bajen lo suficiente como para que pueda reabrir.

“Estoy trepando por las paredes ahora, nunca he estado desempleado en mi vida”, dijo en su tienda vacía.

En dos semanas, el costo de las cajas de bacalao que compró aumentó de £141 a £185, mientras que su factura de gas y electricidad casi se duplicó, lo que significa que habría tenido que subir el precio de una sola porción de £5,60 a alrededor de £9. partir en partes iguales.

“La gente de por aquí no lo habría pagado”, dijo, y agregó que el pescado y las papas fritas “solían ser una comida barata y ahora terminará siendo un lujo”.

Unas pocas millas al sur, en la ciudad costera de Redcar, Nicola Atkinson está decidida a que su tienda, Seabreeze, sobreviva, pero también siente la presión.

“He estado haciendo esto durante 25 años, nunca había visto algo así”, dijo mientras explicaba cómo había subido los precios por cuarta vez desde principios del año pasado.

“¿Cómo sigues explicándole eso a los clientes?” ella preguntó. “La gente no tiene ingresos disponibles, entonces, ¿qué van a hacer? ¿Van a venir menos? No podemos darnos el lujo de no subir los precios porque correríamos con pérdidas y entonces no estaríamos aquí para mañana. Pero hay un límite en lo que la gente puede permitirse gastar”.

Algunos clientes en el noreste de Inglaterra todavía piensan que el pescado y las papas fritas valen el precio más alto.

“Es un alimento básico británico”, dijo El Jepson, un técnico de uñas que frecuenta Chunks. “¿Quién no come pescado y papas fritas?”

Pero en Redcar, David Bell fue menos optimista. ¿Dos libras con cincuenta por una bolsa de patatas fritas? Podrías comprar un saco de papas por eso”.

Un elemento básico de la vida de la clase trabajadora a lo largo de su larga historia, se espera que las tiendas de pescado y papas fritas sean baratas, pero deben competir con cadenas cuyas ofertas principales (hamburguesas, pollo frito y pizza) suelen ser menos costosas que el pescado.

“Los precios ya están en un nivel récord, suben entre un 5 y un 10 por ciento cada semana”, dijo Crook, de la federación de frituras de pescado. Gran Bretaña compra relativamente poco pescado de Rusia, y ha amenazado con agregarle aranceles significativos, pero Crook dijo que la prohibición de Estados Unidos a las importaciones de pescado ruso había aumentado la competencia por los suministros de Islandia y Noruega, de los que dependen las tiendas de pescado y papas fritas. sobre.

El Sr. Crook tiene un chippy en Euxton en Lancashire, donde sus últimos suministros de aceite de girasol ucraniano están apilados en el frente. Cuando se acabe, podría optar por el aceite de palma, pero otros productores de alimentos también están buscando suministros, lo que eleva los precios.

Si bien el Sr. Crook confía en que puede sobrevivir financieramente, está seguro de que muchos otros dueños de tiendas no lo harán. Y dijo que Gran Bretaña perdería más que comidas para llevar si desaparecieran miles de chippies del vecindario.

“Hay un poco de teatro en una tienda de pescado y papas fritas, es un poco como estar detrás de una barra”, dijo Crook. “Tengo clientes que simplemente vienen para bromear y, para algunas de las personas mayores, quizás seamos las únicas personas con las que hablan en todo el día”.

Agregó: “Es algo especial, es parte de la cultura de la nación”.

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