El famoso chef Mario Batali absuelto de conducta sexual inapropiada

El célebre chef Mario Batali, de 61 años, no es culpable de agresión al pudor y agresión, dictaminó el martes un juez de Boston.

El juez James Stanton emitió el veredicto en el Tribunal Municipal de Boston después de un día y medio de testimonios en el juicio, en su mayoría de Natali Tene, de 32 años, quien dijo que el Sr. Batali la besó a la fuerza y ​​la agarró durante una sesión de selfies nocturna en un bar de Boston en Abril de 2017. “Nunca antes me habían tocado así”, testificó, “como apretar entre mis piernas, apretar mi vagina para acercarme a él, como si esa fuera una forma normal de agarrar a alguien”.

El juez dijo: “Es un eufemismo decir que el Sr. Batali no se cubrió de gloria en la noche en cuestión”. Pero agregó que la Sra. Tene “tiene importantes problemas de credibilidad”.

Batali, de 61 años, sonrió y asintió cuando el juez lo absolvió de los cargos. El Sr. Batali no testificó y su equipo de defensa no llamó a testigos. Si hubiera sido declarado culpable, habría enfrentado hasta dos años y medio de cárcel y se le habría requerido registrarse como delincuente sexual.

En sus argumentos finales, su abogado, Tony Fuller, dijo: “Ella mintió por diversión y mintió por dinero”, refiriéndose a la demanda que la Sra. Tene presentó contra el Sr. Batali.

El Sr. Batali, una vez presentador del programa de entrevistas diurno de ABC “The Chew”, es uno de varios chefs y restauradores destacados afectados por acusaciones de acoso y agresión sexual en la industria de los restaurantes que comenzaron a surgir en el otoño de 2017 como parte de el movimiento #MeToo en ciudades como Nueva York, San Francisco y Nueva Orleans. Es el único que ha enfrentado cargos criminales.

Durante el juicio sólo declararon dos testigos, ambos de acusación. La Sra. Tene, de 32 años, que trabaja en la industria del software, pasó la mayor parte del primer día en el estrado, explicando su encuentro con el Sr. Batali una noche en Towne Stove and Spirits, un bar en el vecindario Back Bay de Boston que tiene desde cerrado.

El Sr. Batali la vio tomar una foto de él a escondidas desde unos asientos más allá en el bar, luego la invitó a venir y tomarse algunas fotos con él, dijo. Cuando comenzó la sesión de fotos, testificó, también lo hicieron los besos y manoseos forzados.

El único otro testigo llamado fue una amiga de la Sra. Tene, Rachel Buckley, de 37 años. Dijo que la Sra. Tene le envió una foto del Sr. Batali la noche de su encuentro, junto con mensajes de texto que lo describían como extremadamente borracho pero no No mencione que la agarró. Los detalles de los manoseos y los besos del Sr. Batali surgieron en conversaciones posteriores, testificó la Sra. Buckley.

Gran parte de la evidencia en el juicio provino de dos años de mensajes de texto de la Sra. Tene, que a veces mostraban que ella era impertinente acerca de vender las fotos u obtener dinero del Sr. Batali. Revelaron incidentes en los que mintió para no ser miembro de un gimnasio y le dijo a otro tribunal que era clarividente como una forma de tratar de evitar el servicio de jurado. El juez tomó nota de esas mentiras y fotos de la noche en el bar que la mostraban sonriendo después de su primer encuentro con el Sr. Batali. Tres minutos después, se tomó más selfies con el chef.

“Su reacción o falta de ella ante el presunto asalto es reveladora”, dijo.

Los abogados de Batali sacaron los mensajes de texto de su teléfono, que un juez le ordenó entregar como parte de una demanda que presentó contra Batali en 2018. Tanto los fiscales como su abogado lucharon para evitar el análisis forense de su teléfono.

En los argumentos finales, Fuller dijo que las imágenes de su teléfono con cámara de esa noche muestran “un encuentro totalmente consensuado entre los dos”.

“En su mundo, la verdad es un concepto flexible”, dijo. “Realmente no existe. Ella dirá lo que sea que la ayude en un momento”.

Los fiscales respondieron diciendo que las imágenes no mostraban la totalidad de la interacción o dónde estaban las manos del Sr. Batali debajo del marco. Los mensajes de texto entre amigos que hicieron bromas sobre el Sr. Batali o el posible pago por las imágenes después del incidente fueron solo eso, dijeron: bromas. Y las sonrisas de la Sra. Tene en las selfies no significaban que no había sido agredida. Fueron intentos incómodos de calmar la situación, dijo Nina Bonelli, asistente del fiscal de distrito del condado de Suffolk, en sus argumentos finales.

“Los besos, los tirones, los manoseos, ella nunca los pidió”, dijo Bonelli. “Ella nunca quiso y nunca lo consintió. Todo lo que quería era una selfie”.

Si el caso fuera solo por dinero, agregó, la Sra. Tene no habría esperado tanto después de esa noche para demandar. Y la Sra. Tene contó su historia a la publicación Eater solo cuando se dio cuenta de que otras mujeres se estaban presentando.

“Este no fue un incidente aislado”, dijo Bonelli. “Esta fue una agresión sexual que le sucedió a ella y tal vez a otros”.

Trish Nelson atendió al Sr. Batali y describió incidentes de acoso y agresión sexual en Spotted Pig, un patio de juegos favorito en Manhattan del Sr. Batali y varios otros chefs, músicos y estrellas del deporte conocidos. Los abusos allí se revelaron en un artículo del New York Times en 2018.

Ella dijo que no estaba sorprendida por el veredicto. “En este país, las mujeres básicamente tienen que estar en el camino de la santidad para que se las tome en serio y se les permita hablar mal de los comportamientos abusivos de un hombre, especialmente uno poderoso”, dijo.

Durante años habían circulado historias sobre las fiestas de borracheras nocturnas del Sr. Batali y su comportamiento brutal con las mujeres, pero a raíz de las investigaciones sobre Harvey Weinstein y otros como el chef de Nueva Orleans John Besh, varias mujeres se presentaron públicamente y acusaron al Sr. Batali de acoso sexual en el trabajo y otras formas de abuso sexual.

Las acusaciones sobre el comportamiento del Sr. Batali salieron a la luz pública por primera vez en diciembre de 2017, cuando cuatro mujeres le dijeron a Eater que las había tocado de manera inapropiada como parte de un patrón de comportamiento que, según ellas y otras personas, abarcaba al menos dos décadas.

En ese momento, el Sr. Batali ofreció una disculpa. “Mi comportamiento estuvo mal y no hay excusas. Asumo toda la responsabilidad”. Se adjuntó a un boletín que también incluía una receta de rollos de canela con masa de pizza que fue objeto de muchas burlas.

Mucho ha cambiado en los años siguientes. El Departamento de Policía de Nueva York investigó tres denuncias de agresión sexual contra el Sr. Batali, pero un funcionario del departamento confirmó en 2019 que había cerrado esas investigaciones debido a la falta de pruebas y al estatuto de limitaciones.

Más tarde ese año, la fiscal general del estado de Nueva York, Letitia James, dijo que los negocios construidos por Batali y un ex socio, Joe Bastianich, revelaban una cultura sexualizada tan plagada de acoso y represalias que violaba las leyes estatales y municipales de derechos humanos.

Como parte de un acuerdo, los dos hombres y la compañía que alguna vez fueron propiedad conjunta pagaron $600,000 para ser divididos entre al menos 20 mujeres y hombres que fueron acosados ​​sexualmente mientras trabajaban en los restaurantes de Manhattan Babbo, Lupa o Del Posto, que , hasta que cerró definitivamente en abril de 2021, fue la joya de la corona entre las propiedades de los hombres.

Catherine McGloin contribuyó con este reportaje desde Boston.

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