Un viñedo de California da el siguiente paso en la viticultura regenerativa

PAICINES, Calif. — Esta es una historia sobre el ganado y la vegetación, los microorganismos y la labranza, los ecosistemas y el abono, el agua y el cambio climático, lo que, en 2022, significa que tiene mucho que ver con el vino.

Este polvoriento pueblo en el condado de San Benito, aproximadamente a una hora en automóvil al sureste de Santa Cruz, es el sitio de Paicines Ranch, un experimento para crear un ecosistema diverso dedicado a la agricultura regenerativa y la salud del suelo.

En 7,600 acres ondulantes de colinas cubiertas de hierba, salpicadas de salvia chaparral, bosques de robles y humedales, el ganado, las ovejas, los cerdos, los pavos y las gallinas pastan y se alimentan en un entorno rico en sonidos de pájaros, insectos y otras criaturas salvajes que pasan el día.

Antes de que los animales se vendan como carne de pastoreo, son parte integral de una granja policultural, que incluye aproximadamente 300 acres de granos y vegetales orgánicos junto con un viñedo de demostración orgánico de 25 acres.

La viña tiene un pedido alto. Se pretendía específicamente mejorar la salud del suelo con una cubierta permanente de pastos nativos perennes y otras plantas, e introducir animales en el viñedo. El objetivo es resistir y combatir el cambio climático secuestrando carbono y minimizando el uso de agua, y aumentar la población de hongos micorrízicos, que forman relaciones simbióticas con las raíces de la vid, al mismo tiempo que producen el material para hacer un vino excepcional.

Otros viñedos se cultivan con agricultura regenerativa, que construye una próspera población de microorganismos en el suelo y un ecosistema diverso. Un número cada vez mayor de viticultores ha dejado de labrar sus viñedos, lo que expone la tierra desnuda y libera dióxido de carbono a la atmósfera. Muchos incluso traen animales al viñedo después de que se han cosechado las uvas y antes de que comience la nueva temporada, usándolos para controlar pastos y malezas y como fuente natural de fertilizante.

Sin embargo, pocos han adoptado el enfoque de Paicines Ranch (pronunciado pie-SEEN-ess), que permite que las ovejas ingresen al viñedo incluso durante la temporada de crecimiento, una práctica que generalmente se evita porque las ovejas pueden comer hojas, brotes y uvas preciosas.

Algunos otros han desarrollado soluciones para disuadir a las ovejas de ir tras las vides, pero los viñedos de Paicines pueden ser los primeros en los tiempos modernos en haber sido diseñados con la idea de tener animales entre las vides.

En lugar del método habitual de guiar las vides en espalderas bastante cerca del suelo, al alcance de los pastores hambrientos, las vides de Paicines se colocan mucho más altas, más allá del alcance incluso de las ovejas más decididas. Esto va en contra del pensamiento moderno convencional, en el que las vides se mantienen bajas tanto para absorber el calor de la tierra como para minimizar la energía que la planta usa para empujar la savia hacia arriba.

“¿Cuál es el aspecto evolutivo de una vid?” dijo Kelly Mulville, el gerente del viñedo. “Se suben a un árbol”.

El Sr. Mulville ha estado trabajando durante años con la noción de integrar animales y agricultura orgánica, desde que se dio cuenta de cuánto mejor les iba a los cultivos cuando se plantaban en áreas que recientemente habían sido pastoreadas por ganado mientras trabajaba en una granja orgánica en el Valle de San Luis en Colorado.

Tuvo eso en cuenta cuando su enfoque hizo la transición al vino, lo que lo llevó a España, Australia, Nueva Zelanda y California, donde trabajó en Rhys Vineyards en las montañas de Santa Cruz y Medlock Ames en Alexander Valley. Finalmente, pudo experimentar con la cría de ovejas en un pequeño viñedo en Alexander Valley durante la temporada de crecimiento y quedó asombrado con los resultados.

“Fue una gran sorpresa”, dijo. “Tuvimos una reducción del 98,6 % en el uso del riego y el rendimiento aumentó considerablemente”.

Un número cada vez mayor de productores ahora cree que un suelo más saludable crea el potencial para mejores uvas y vinos. Pero pocos han agregado animales a la ecuación durante la temporada de crecimiento.

“Las cosas suceden cuando un animal roza una planta”, dijo Mulville. “Estimula a la planta e imparte algún tipo de resistencia a enfermedades y plagas”.

Sucedió que a Sallie Calhoun, propietaria de Paicines Ranch con su esposo, Matt Christiano, le había intrigado la idea de incorporar un viñedo al policultivo del rancho.

La Sra. Calhoun era una ingeniera de software interesada en la jardinería orgánica que vendió su empresa en 2001 y compró el rancho ese mismo año. Lo que hoy constituye el rancho había sido parte del territorio de la Banda Tribal Amah Mutsun antes de que los misioneros españoles a fines del siglo XVII tomaran la tierra. Más tarde se convirtió en parte de una vasta concesión de tierras mexicanas antes de que California fuera absorbida por los Estados Unidos.

El terreno finalmente se vendió a desarrolladores en 1989, y luego a Calhoun y Christiano, dijo Calhoun, después de que el condado de San Benito decidiera que no quería un desarrollo en esta área escasamente poblada.

Las uvas para vino tienen una historia en la región. Almadén, la gran empresa de vinos, tuvo durante mucho tiempo un viñedo de 2000 acres en Paicines, razón por la cual Paicines es una denominación oficial. El sitio del viñedo Paicines de 25 acres, dijo la Sra. Calhoun, fue un viñedo cultivado convencionalmente desde 1965 hasta 1995, aunque había sido pastoreado por ganado desde entonces hasta que comenzó la planificación para el nuevo viñedo en 2014.

La primera mitad del viñedo se plantó en 2017 y el resto en 2020. En total, ahora comprende siete hectáreas de garnacha y una amplia variedad de otras uvas, que incluyen asyrtiko, verdejo, picpoul blanc, cariñena, mencía, cinsault, counoise y cabernet. sauvignon

Si todo va según lo planeado, las ovejas (1700 viven en el rancho, principalmente de las razas Dorper y Katahdin) pastarán en el viñedo tres o cuatro veces en el transcurso del año, comiendo las hierbas y malezas que muchos productores intentan erradicar porque los ven como compitiendo con las vides por los recursos. El Sr. Mulville se burla de la idea de que otras plantas amenazan a las vides.

“Así no es como funcionan los ecosistemas”, dijo Mulville. Lo que llamamos malas hierbas tiene un papel importante que desempeñar, dijo, sumando a la diversidad ecológica mientras atrae animales que se alimentan de ellas y mejoran la vida en el suelo y la salud de las vides con su presencia.

“Gran parte de lo que basamos en nuestro pensamiento es que estamos trabajando en un nivel decreciente de productividad porque muchas prácticas convencionales reducen la biodiversidad”, dijo. “Cada planta probablemente fomentará una colección diferente de biología del suelo y aumentará la productividad de un ecosistema.

“Quería demostrarme a mí mismo que podíamos restaurar los ecosistemas con la agricultura en lugar de reducirlos”.

La primera cosecha comercial fue en 2021. Se vendió a Margins Wine, que utiliza uvas cultivadas orgánicamente elegidas de lo que la enóloga, Megan Bell, considera regiones subrepresentadas. Hizo tres vinos con uvas de Paicines, una garnacha, un verdejo y un assyrtiko.

Los primeros resultados son alentadores. Probé un asyrtiko y un verdejo durante una visita a Paicines a principios de este año y descubrí que ambos eran frescos, enérgicos y de textura profunda. El assyrtiko en particular fue sorprendente, recordando los sabores cítricos y herbales de un vino de Santorini pero besado por un pequeño sol de California.

“La calidad de la fruta fue impresionante”, dijo la Sra. Bell por correo electrónico. “Quedé increíblemente impresionado por la complejidad que lograron los vinos terminados a partir de vides que tenían solo cuatro años”.

La calidad del vino es crucial aunque solo sea para llamar la atención sobre los métodos de cultivo del Sr. Mulville. Las personas que no se sientan conmovidas por los argumentos morales a favor de la agricultura regenerativa pueden ser influenciadas por vinos demostrablemente excelentes.

“Idealmente, los vinos son extraordinarios, la prueba de que esto funciona”, dijo Mimi Casteel, agricultora y enóloga del valle de Willamette en Oregón, quien ha sido una de las principales defensoras de la agricultura regenerativa y ha seguido de cerca el trabajo en Paicines.

Debido a que el vino es a menudo un producto que aumenta la conciencia de las personas sobre la agricultura, puede estimular el interés en las posibilidades de la agricultura regenerativa como herramienta para luchar contra el cambio climático y construir ecosistemas más diversos.

En ese sentido, el vino es simplemente una herramienta para alcanzar los grandes objetivos de la Sra. Calhoun y el Sr. Mulville, que, como dijo la Sra. Calhoun, es demostrar los beneficios de la salud del suelo con la esperanza de que sus métodos se adopten ampliamente.

“No es como si el primer intento fuera a tener éxito”, dijo. “Tenemos que resolverlo”.

El Sr. Mulville agregó: “Se estableció en parte para demostrar lo que es posible. Solo estamos arañando la superficie”.

La educación es una parte importante del programa Paicines. Cuatro pasantes remunerados están trabajando en la temporada de cultivo este año, algunos sin experiencia previa en viñedos.

“Realmente me encanta la dedicación de traer personas y realmente tratar de vacunar cuidadosamente a una generación de personas que van a trabajar”, ​​dijo la Sra. Casteel. “Están recibiendo un gran regalo, trabajando allí y realmente, pensando profundamente en ese sistema y en cómo quieren trabajar en el futuro”.

El modelo Paicines puede no ser para todos los viñedos. Si bien la Sra. Casteel admira el trabajo del Sr. Mulville con el viñedo y la visión de la Sra. Calhoun para todo el proyecto de Paicines, advirtió que lo que funciona en un viñedo no es necesariamente transferible a otro. Ella cree que los métodos para la agricultura regenerativa deben aplicarse individualmente a las condiciones particulares de cada sitio y región.

“No quiero que la gente arranque viñedos para adaptarse a algo moderno”, dijo la Sra. Casteel. “Hay una inspiración ahí para adaptarse creativamente en lugar de empezar completamente de nuevo. Si las personas se inspiran para tener un poco más de hábitat o hacer algo mejor con las uvas, ese es un gran resultado”.

Leave a Comment