Qué ver ahora en el valle del Loira en Francia

En mi último viaje previo a la pandemia al Valle del Loira, en 2018, me encontré en un lugar familiar.

Diez años después de mi primer viaje por carretera por la ruta de los castillos de la región, volví al Château de Chambord, de 500 años de antigüedad, y me uní a un pequeño grupo de turistas europeos y estadounidenses en una visita guiada. Segundos después de reunirnos en el patio interior, estábamos estirando el cuello para maravillarnos con los campanarios ornamentales de la estructura mientras nuestro guía recitaba datos y fechas sobre el rey Francisco I y su antiguo pabellón de caza. Cuando nos condujo hasta las torres, reprendiéndonos por no escuchar, una sensación de déjà-vu me invadió.

Esta fue mi tercera visita al Valle del Loira desde mi casa en París y toda la experiencia del cuento de hadas se sintió cansada. Poco más allá de un hotel reconvertido cercano había cambiado. Ni el guía exasperado que realiza los movimientos, ni las multitudes de turistas que se dejan caer por el autobús y pasan a través de cada habitación a un ritmo rápido. La asombrosa belleza que se extiende a lo largo del río Loira también fue la misma, lo que finalmente salvó el viaje.

La falta de cambios no tiene por qué ser algo malo: la región protegida por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad, que atraía a 9 millones de visitantes anuales a sus sitios culturales y a 1 millón de ciclistas antes de la pandemia, ha sido querida durante décadas por sus castillos y el viñedos ondulantes que producen lo que los enófilos consideran la selección de vinos más variada de Francia. Pero podría decirse que se ha apoyado demasiado en ese pasado, dependiendo de lo que parecía ser un flujo interminable de viajeros interesados ​​​​solo en visitar castillos y andar en bicicleta. Con todos los paisajes espectaculares del Loira y las estrellas culinarias en ascenso, ¿era esto lo mejor que podía ofrecer?

Es una pregunta que chefs locales, hoteleros, empresarios y líderes regionales se hacían incluso antes de que llegara el coronavirus, con la mirada puesta en la reinvención de la zona. Cuando regresé en octubre de 2021 para conocer a algunos de ellos, la identidad en evolución de la región era palpable.

“Nuestra ruta ciclista y nuestros castillos siempre han sido populares, pero el cuento de hadas necesitaba una actualización”, dijo François Bonneau, presidente de Centre-Val de Loire, el consejo regional que supervisa el Valle del Loira. “El viajero francés lo ha asociado durante mucho tiempo con los viajes de campo que hacían cuando eran niños en la escuela, mientras que el viajero extranjero tiene una plétora de otros destinos en el país para elegir. Necesitábamos expresar mejor la identidad de la región en su totalidad”.

La pandemia, continuó, solo reforzó la necesidad de promover la región de manera diferente, ya que las visitas a los principales sitios del valle cayeron un 43 % en 2020 y un 32 % en 2021, cifras inquietantes para una región donde el turismo representa el 5 % del PIB local. o alrededor de 3.400 millones de euros. Repensar cómo deberían ser los viajes al Valle del Loira para el futuro ha significado cambiar el enfoque de los recorridos por castillos de cuentos de hadas a experiencias ancladas más firmemente en la naturaleza, la comida y las artes, todo mientras continúa celebrando el terruño único de la región.

Eso fue evidente desde una de mis primeras paradas, en el Château de Rivau del siglo XV. Patricia Laigneau, copropietaria, ha estado trabajando activamente para atraer a una audiencia más amplia para el castillo de cuentos y el codiciado lugar de bodas a través de la comida, dedicando los últimos años a los productos cultivados y cocinados en el lugar.

Sus dos huertos orgánicos tenían forma de media luna y rebosaban de variedades olvidadas o casi extinguidas de vegetales regionales como Berry sucrine, apio violeta y más de 43 variedades de calabazas de colores. El Pôle BioDom’Centre, un centro regional para la preservación de la biodiversidad local, lo considera un conservatorio oficial para los productos del Valle del Loira.

Los productos de cosecha propia, además de una gran cantidad de hierbas y flores comestibles, se han utilizado durante años en la sencilla cafetería de Rivau. Pero ahora son la base del menú en Jardin Secret, el nuevo restaurante de alta cocina para 20 comensales de Laigneau, instalado bajo una marquesina de vidrio y rodeado de rosales. Invitó al chef Nicolas Gaulandeau, originario de la región, para resaltar la generosidad local a través de platos que van desde calabaza servida con pepinillos y pimentón ahumado hasta costillar de cordero asado con verduras de la huerta.

“Nuestros invitados no solo pedían algo más, vi el restaurante como una oportunidad para demostrar que los castillos del Loira pueden ser campeones de la gastronomía francesa”, dijo la Sra. Laigneau.

Celebrar la tierra y su comida es fundamental para otras propiedades nuevas en la región.

En julio de 2020, Anne-Caroline Frey abrió Loire Valley Lodges en 750 acres de bosques privados en Touraine.

“Las cosas han tardado mucho en cambiar aquí, así que, por supuesto, la idea parecía descabellada”, dijo el ex marchante de arte. “Pero estábamos completos casi al instante”.

Frey, creyente en los beneficios terapéuticos de los árboles y ávida coleccionista de arte moderno, desarrolló la propiedad para ofrecer a los huéspedes una experiencia de baño en el bosque, o shinrin-yoku, un ritual de bienestar japonés que consiste en pasar tiempo en la naturaleza como una forma de ralentizar y reducir el estrés. Las 18 casas en los árboles, sobre pilotes, están repartidas por el bosque y cada una, decorada por un artista diferente, tiene ventanas de piso a techo, una terraza privada con jacuzzi y con una ausencia notable de Wi-Fi, una quietud de su entorno. Mientras estaba sentado con un libro en mi terraza una tarde, lo único que escuché fue el débil sonido de un par de jabalíes salvajes que se agitaban entre las hojas caídas.

Un atractivo único es la caminata guiada por los baños de bosque, dirigida por un especialista en naturaleza local. Los huéspedes también pueden ver esculturas y pinturas al aire libre que aparecen en toda la propiedad (marcadores útiles, descubrí, cuando regresé a mi alojamiento en una oscuridad casi total después de la cena); andar en bicicleta por los terrenos o hasta el cercano pueblo de Esvres; darse un chapuzón en la piscina rodeada de instalaciones de arte más grandes que la vida; haga un picnic con bento box en soledad o cene en el restaurante, siempre y cuando estén listos para reunirse con los demás.

El concepto de la casa del árbol no es la única desviación de la tradición de dormir en un castillo.

“Siempre ha habido muchos B & B, pero las ofertas limitadas de hoteles solo se han sumado a la imagen anticuada de la región”, dijo Alice Tourbier, copropietaria del spa y hotel Les Sources de Cheverny, que abrió sus puertas en septiembre de 2020.

La finca, de la que es dueña junto con su esposo, incluye una casa solariega restaurada del siglo XVIII, así como dependencias que abarcan 110 acres de tierras de cultivo, campos y viñedos. Algunas habitaciones están en casas de piedra que rodean un huerto, otras están en un granero reformado. Las suites están disponibles en una aldea de cabañas de madera con vista a un lago.

La Sra. Tourbier, quien también codirige Les Sources de Caudalie, un hotel spa en la campiña de Burdeos, dijo que esperaba incitar a los viajeros del Valle del Loira a hacer algo más que una escala rápida. Tradicionalmente, el instinto ha sido correr para ver tantos castillos como sea posible, un enfoque estrecho para viajar que he sido culpable de tomar en el pasado.

“La gente seguirá queriendo ver los castillos y estamos cerca: a 10 minutos en bicicleta del Château de Cheverny ya 45 minutos del Château de Chambord”, dijo Tourbier. “Pero esas visitas también pueden extenderse y combinarse con gastronomía y bienestar”.

Las actividades son abundantes, desde yoga y paseos a caballo hasta kayak y tratamientos de spa con infusión de vino, pero los Tourbiers también tenían la intención de convertir la propiedad en un destino culinario. Les Sources de Cheverny tiene dos restaurantes: L’Auberge, un bistró rural que sirve abundantes platos tradicionales, y Le Favori, el elegante restaurante de la propiedad, que ganó su primera estrella Michelin en marzo por la cocina moderna del chef Frédéric Calmels.

Para aquellos que buscan una experiencia de posada más informal, pero única, el Château de la Haute Borde es una pequeña casa de huéspedes de dos años que también funciona como residencia de artistas.

Como explica Céline Barrère, cofundadora y fotógrafa, ella y los otros dos propietarios querían crear un ambiente aislado y creativo donde los artistas y los viajeros pudieran interactuar: cuatro de las nueve habitaciones están reservadas para artistas en residencia, que se quedan desde una semana hasta un mes.

“Lo vemos como un retiro que reúne la naturaleza y el arte contemporáneo”, dijo la Sra. Barrère.

Los visitantes pueden explorar los 27 acres de la propiedad cubiertos de robles de 100 años, quedarse en la piscina climatizada o participar en talleres de recolección de alimentos, pero también compartirán comidas comunitarias con artistas residentes y verán obras de Hiroshi Harada, Danh Võ y otros artistas. Convenientemente, los amantes del arte pueden buscar más en un viaje de cinco minutos por la carretera en el Domaine de Chaumont-Sur-Loire., conocido por su festival de jardines y su centro de arte contemporáneo.

Pero quizás la adición más grandiosa a la región es la que más han estado esperando los lugareños. Fleur de Loire, un nuevo hotel de cinco estrellas del chef con dos estrellas Michelin Christophe Hay, abre en Blois a mediados de junio. Ocupando un antiguo hospicio del siglo XVII, el edificio con vistas al río Loira albergará dos restaurantes, una pastelería, una tienda, un spa y 44 habitaciones y suites. Pero para el chef, conocido por revivir la cocina con pescado de río local, la verdadera ambición es ir más allá de las experiencias culinarias y el alojamiento de lujo para preservar el mayor regalo de la región: su tierra.

“Quiero que la gente vea cuánto podemos cultivar nosotros mismos aquí y cuán importante es eso para cocinar y comer bien”, dijo el Sr. Hay, y agregó que su huerta de 2.5 acres usando técnicas de permacultura, un sistema de agricultura autosostenible, y un invernadero considerable estará abierto al público. “Eso es una gran parte de lo que hace que el Valle del Loira sea tan especial”.

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