Jumbo, el restaurante flotante de Hong Kong, se hunde después de volcar

Cuando los remolcadores remolcaron el restaurante flotante Jumbo lejos de Hong Kong la semana pasada, el propietario del barco gigante envió al público sus “mejores deseos para un futuro mejor”.

Ese futuro ahora se encuentra en el fondo del Mar de China Meridional.

El restaurante de tres pisos y 260 pies volcó y se hundió mientras era remolcado a través de aguas profundas durante el fin de semana, dijo el lunes su propietario, Aberdeen Restaurant Enterprises. Nadie resultó herido, dijo.

La pérdida de Jumbo repercutió en Hong Kong, un territorio chino donde el coloso iluminado con luces de neón, construido al estilo de un palacio imperial, se había sentado en el mismo puerto durante casi medio siglo. Generaciones de hongkoneses celebraron bodas y cerraron tratos comerciales allí con comida cantonesa, como panceta de cerdo crujiente y cangrejo de barro al wok. Para muchos habitantes de la antigua colonia británica, el restaurante simbolizaba un período de la historia local más optimista que el presente.

La desaparición de Jumbo se produce en un momento de gran agitación en Hong Kong, que comenzó cuando las protestas antigubernamentales convulsionaron la ciudad durante meses en 2019. Eso llevó al gobierno chino en 2020 a imponer una poderosa ley de seguridad nacional en el territorio que desde entonces ha erosionado lo que quedaba de sus instituciones democráticas.

La agitación continuó durante la pandemia, ya que los cierres de fronteras y las medidas de distanciamiento social acabaron con miles de tiendas familiares y amenazaron a algunos de los negocios más conocidos de la ciudad, incluido el popular Star Ferry.

En un momento en que el Star Ferry y otros íconos visuales de Hong Kong están bajo amenaza, “parece como si sus símbolos más visibles estuvieran desapareciendo uno por uno”, dijo Louisa Lim, autora del libro “Indelible City: Dispossession and Desafío en Hong Kong”.

“Eso, combinado con los cambios políticos masivos provocados por la legislación de seguridad nacional, deja a los hongkoneses preguntándose qué quedará de su ciudad”, agregó.

Jumbo fue inaugurado por el magnate de los casinos de Macao Stanley Ho en 1976 y durante años formó parte de un complejo llamado Jumbo Kingdom que incluía un restaurante flotante más pequeño, Tai Pak. La apertura del barco más grande se retrasó por un incendio de 1971 que mató a 34 personas e hirió a docenas más, según The South China Morning Post.

Varias celebridades visitaron Jumbo Kingdom a lo largo de los años, incluido el actor Tom Cruise, el empresario Richard Branson y la reina Isabel II de Gran Bretaña. El restaurante flotante Jumbo también apareció en la película de James Bond de 1974 “El hombre de la pistola de oro” y en varios éxitos de taquilla locales.

En “Contagio”, un thriller de 2011 sobre una pandemia mundial, se filmó una escena fundamental en el restaurante: el personaje de Gwyneth Paltrow se convierte en la primera víctima de la pandemia al contraer un virus mortal de un chef.

A pesar de que las torres residenciales gigantes surgieron alrededor de Jumbo, su llamativo letrero de neón y su arquitectura de estilo imperial aún dominaban el horizonte alrededor del puerto de Aberdeen, en el lado suroeste de la isla de Hong Kong. Y seguía siendo un lugar donde los hongkoneses iban a crear recuerdos; Sra. Lim, la escritora, escribió en Twitter la semana pasada que ir allí había sido un ritual anual para su familia.

Sin embargo, para 2020, Jumbo había perdido millones de dólares, y las restricciones pandémicas de Hong Kong sobre restaurantes y turismo obligaron a cerrar el negocio. Aberdeen Restaurant Enterprises dijo en ese momento que no podía permitirse el lujo de mantenerse al día con los costos de mantenimiento e inspección, y ofreció donar Jumbo a un parque temático local sin costo alguno.

Más tarde ese año, la directora ejecutiva de Hong Kong, Carrie Lam, dijo que el gobierno cooperaría con el parque temático y las organizaciones locales sin fines de lucro en “el renacimiento del restaurante flotante”. Pero el plan fracasó y Lam dijo el mes pasado que el gobierno no invertiría el dinero de los contribuyentes en el restaurante, que había acumulado pérdidas de casi $13 millones durante casi una década.

Jumbo fue remolcado fuera de Hong Kong el 14 de junio. Aberdeen Restaurant Enterprises se negó en ese momento a decir a dónde se dirigía, aunque la compañía había dicho anteriormente que el barco sería trasladado fuera de la ciudad para su mantenimiento y almacenamiento.

En un comunicado, la compañía dijo que Jumbo “comenzó a volcarse” el domingo cuando pasaba por las Islas Paracel, una cadena de islas en disputa en el Mar de China Meridional donde China, Vietnam y Taiwán presentan reclamos territoriales. Dijo que el accidente ocurrió en un área donde la profundidad del agua supera los 1.000 metros, o 3.280 pies, “lo que hace que sea extremadamente difícil realizar trabajos de rescate”.

Stephen Ng, portavoz de Aberdeen Restaurant Enterprises, se negó a comentar sobre las especulaciones en línea de que el barco podría haber sido hundido por razones de seguro. No hubo evidencia inmediata que sugiriera un juego sucio.

En su declaración del lunes, la compañía dijo que “ahora estaba recibiendo más detalles del accidente de la compañía de remolque”. No nombró a la compañía de remolque.

No a todo el mundo le gustaba Jumbo. Ho-fung Hung, profesor de sociología en la Universidad Johns Hopkins que ha estudiado la política de Hong Kong, lo llamó “autoorientalización” y dijo que no valía la pena ponerse nostálgico.

“Comida mala y cara para turistas despistados que buscan un exotismo incómodo”, dijo. escribió en Twitter la semana pasada. “Piérdete y no vuelvas”.

Pero para algunos residentes, perder a Jumbo fue parte de un patrón en el que las cosas que aman de su ciudad natal han desaparecido desde las protestas de 2019. Algunos usuarios de las redes sociales describieron el hundimiento de esta semana como un “clavo en el ataúd” para la ciudad. Otros lo llamaron un “entierro en el mar”.

Una ilustración popular que circula en las redes sociales muestra a Jumbo hundiéndose en el fondo del mar mientras los peces pasan nadando.

En la ilustración de Ah To, el nombre de la pluma de un caricaturista político que recientemente emigró de Hong Kong, citando el “gran estrés mental” que sufriría si se quedara, hay dos estatuas en el fondo del mar. Uno muestra a una mujer con los ojos vendados que sostiene una balanza de justicia que se encuentra de reojo. La otra es una mujer que sostiene una antorcha y se asemeja a la Diosa de la Democracia, un símbolo de protesta que fue retirado de un campus universitario de Hong Kong el año pasado.

austin ramzy reportaje contribuido.

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