Escuela de Vinos: Vinos Blancos de Alsacia

Me han acusado de haber llegado a la edad en que me refiero regularmente al pasado.

Es cierto que tengo la edad suficiente para haber acumulado una cantidad considerable de recuerdos y experiencias. Pero he estado centrado en el pasado toda mi vida.

No porque crea en una nebulosa edad de oro desde la cual todo ha ido cuesta abajo. Eso es perezoso y egoísta. Es porque uno no puede comprender el presente sin al menos intentar comprender el pasado. Eso es tan cierto para el vino como para la política, la música o la economía.

He estado pensando en esto mientras numerosos lectores explicaban lo difícil que les resultaba encontrar vinos de Alsacia, la región que hemos estado examinando en Wine School durante el último mes. Para entender por qué hay que mirar hacia atrás.

Los vinos de Alsacia en la década de 1980 eran conocidos como excelentes valores que combinaban una calidad excelente con precios moderados. Los riesling se consideraban contrastes secos con sus contrapartes alemanas generalmente dulces, mientras que entre los aficionados a la comida y el vino, los gewürztraminers eran la recomendación preferida para la comida china.

Mis recuerdos pueden haber sido teñidos un poco por la cantidad de tiempo que pasé como estudiante de posgrado en Austin, Texas, en el pequeño pueblo de Castroville, conocido como “Pequeña Alsacia”. Botellas largas y delgadas de vinos blancos de Alsacia eran fáciles de encontrar en sus pequeños restaurantes.

Pero esto también fue cierto en Nueva York en la década de 1980. El mejor restaurante de la ciudad era Lutèce, propiedad del chef superestrella André Soltner, que resultó ser alsaciano. Podría obtener los mejores borgoñas y burdeos en Lutèce, pero es posible que haya recibido un poco de atención adicional de la cocina si hubiera elegido una botella de su igualmente impresionante selección de Alsacia.

No es que los neoyorquinos o los estadounidenses bebieran muchos vinos de Alsacia en ese momento. Como Frank J. Prial, el columnista de vino de The Times desde hace mucho tiempo, escribió en 1985: “Pase lo que pase en Alsacia, es casi imposible interesar en ella a más de un puñado de estadounidenses. Lástima, porque la esquina noroeste de Francia, escondida entre el Rin y las montañas de los Vosgos, es una de las mejores regiones productoras de vino del mundo”.

En aquel entonces, sin embargo, los restaurantes, los comerciantes de vinos y los escritores de vinos al menos hicieron el esfuerzo de promover las virtudes de los vinos de Alsacia. Desde hace mucho tiempo, ese ya no ha sido el caso. ¿Qué sucedió?

Varias cosas, pero la más importante: los vinos de Alsacia durante la década de 1990 se estaban volviendo perceptiblemente más dulces y voluptuosos. La región siempre había elaborado vinos dulces, pero estaban claramente etiquetados como cosecha tardía (vendange tardive) o selección especial (sélection de grains nobles). Estos vinos más nuevos eran un problema porque no estaban etiquetados como dulces. Fue una sorpresa desagradable verter un vino que esperabas seco y encontrar en su lugar algo dulce y desequilibrado.

Las explicaciones variaron. Algunos dijeron que la viticultura mejorada dio como resultado uvas más maduras que naturalmente producían vinos dulces. Otros dijeron que los vinos se estaban adaptando a los paladares de los críticos de vinos estadounidenses, quienes les otorgaron calificaciones altas. El cambio climático indudablemente contribuyó. Cualquiera que sea la razón, los vinos de Alsacia se deslizaron de la conciencia estadounidense.

Sin embargo, en la última década, Alsace ha recorrido un largo camino para rectificar estos problemas. Algunos productores comenzaron a usar una escala en su etiqueta para indicar a los consumidores el nivel de dulzura. Otros han hecho un mayor esfuerzo por equilibrar el dulzor con una acidez viva o por hacer vinos más secos. Pero los restaurantes y los comerciantes de vinos no los han vuelto a adoptar y siguen siendo difíciles de encontrar.

No obstante, los vinos de Alsacia son distintivos y vale la pena conocerlos. Cubrí mis apuestas sugiriendo tres botellas hechas con diferentes uvas. Ellos fueron: Trimbach Alsace Riesling 2019, Dirler-Cadé Alsace Sylvaner Vieilles Vignes 2020 y Albert Boxler Alsace Pinot Blanc Réserve 2018.

Ahora, puede preguntarse qué tiene que ver esta historia con estos vinos en particular. Ciertamente, este fondo no es imprescindible para disfrutarlos. Pero se suma a la comprensión.

Por ejemplo, a través de la agitación por la dulzura, los vinos de Trimbach se mantuvieron resueltamente secos y acerados. Este riesling era fiel a su linaje. Era puro y tenso, con aromas de hierbas y piedras mojadas, más grande y más rico que un Mosel Riesling, pero nada pesado ni pesado. Los franceses podrían llamar a esto “correcto”, lo que significa que marca todas las casillas para un riesling de Alsacia convencional de nivel de entrada.

El Sylvaner de Dirler-Cadé cuenta una historia diferente. Me encanta sylvaner, incluso cuando se traduce como silvaner, como suele ser en Alemania. El vino suele ser ligero y fragante, amable, tímido y elegante. Lo considero maravilloso para un almuerzo de primavera o verano.

Sylvaner sigue la trayectoria general de los vinos de Alsacia en los Estados Unidos. Solía ​​verlo más a menudo en la década de 1980 y principios de los 90. Pero el mercado desapareció.

“Solíamos vender una gran cantidad de sylvaner en los Estados Unidos”, me dijo Pierre Trimbach, quien supervisa la vinificación en Trimbach, cuando lo visité en 2017. “¿Ahora? No se envía una sola botella a los EE. UU.”

Sugirió que la razón era que tanto Sylvaner malo se había ido a los Estados Unidos que la gente se desanimaba por la uva. Lástima que más gente no hubiera tenido un sylvaner como el Dirler-Cadé.

Olía como un ramo de flores de primavera, pero era mucho más rico y cremoso que los sylvaners de mi memoria, posiblemente como resultado de remover las lías, el sedimento de levadura, mientras el vino envejecía, una práctica común que puede agregar textura y cremosidad En boca era fresco, con sabores a manzana y manzanilla. Era del todo delicioso, aunque tal vez no fuera un vino de almuerzo con un 14 por ciento de alcohol.

Otra razón por la que Sylvaner obtuvo una mala reputación fue que los propios productores no la tomaron en serio, tratándola más como un caballo de batalla que como una uva digna de cuidado y atención.

En cierto sentido, me recuerda al aligoté de Borgoña, otra uva que se pensaba que tenía poco potencial hasta que los cultivadores reflexivos comenzaron a tomársela más en serio y demostraron lo buena que podía ser. Sylvaner es tan importante para la herencia de Alsacia como el aligoté lo es para Borgoña, por lo que es alentador ver versiones tan buenas.

Pinot blanc, otro vino histórico en Alsacia, recibe tan poco amor que la mayoría de las veces no tenemos idea de qué uva se incluye en el vino. Aunque el pinot blanc es de hecho una uva, los vinos de Alsacia llamados pinot blanc pueden elaborarse completamente con auxerrois, una uva muy plantada en la región, o en una mezcla con pinot blanc.

¿Por qué se permite esto en un área conocida por el etiquetado de variedades? Un enólogo me dijo hace unos años que gran parte del pinot blanc en Alsacia provenía de un clon desarrollado para la cantidad en lugar de la calidad, por lo que este era un esfuerzo por evitar vinos insípidos. Esto supondría que el auxerrois es de mejor calidad, pero eso no está claro.

Creo que el Boxler está hecho con dos tercios de pinot blanc real y un tercio de auxerrois. Tenía aromas de manzanas frescas, madreselva y cera de abejas, y era rico, aunque no tan rico como el sylvaner. Lo encontré un poco alto en alcohol al 14.5 por ciento. La añada 2018 fue bastante calurosa, y pensé en esto quizás como un vino del cambio climático.

Al menos un lector estuvo de acuerdo conmigo: “14.5 por ciento es demasiado alto”, dijo Tracie Barnes de Denver.

En total, estas fueron una buena, aunque superficial, introducción a lo que Alsacia tiene para ofrecer, incluido el potencial de las uvas y los terruños, así como la confusión ocasional que continúa obstaculizando a los consumidores. Sin embargo, si tiene la oportunidad, vale la pena buscar los mejores vinos de cada uno de estos productores para tener una idea de la profundidad y complejidad que puede encontrar en estos vinos.

Como decía, los lectores ofrecieron consternación ante la dificultad de encontrar los vinos. “¿Alguna explicación de por qué los vinos de Alsacia se han vuelto más difíciles de encontrar?” R. Stuart de Carolina del Norte se preguntó. “Recuerdo cuando solía haber una buena selección en casi todas las tiendas de comestibles”.

Espero haber respondido al menos en parte a esa pregunta. Muchos lectores que no pudieron encontrar los vinos que sugerí, los sustituyeron por otros.

Tad Campion de Boston probó un gewürztraminer, que dijo que era extraño. Lo entiendo, pero no lo descartes. Un día de estos examinaremos esos vinos con más detalle. Disfrutó de un Trimbach pinot blanc (75 por ciento auxerrois), que dijo que iba bien con una receta de pasta con limón de Melissa Clark.

Dan Barron de Nueva York encontró el Riesling Trimbach mineral y lo disfrutó. “Es difícil creer que un vino tan liviano pueda contener tanta roca”, dijo.

Varios lectores mencionaron disfrutar de pinot gris de Alsacia, lo que me hizo pensar. Es un vino que he evitado porque con demasiada frecuencia he encontrado ejemplos pesados, autoritarios y desequilibrados. Pero, como es un precepto de la Escuela del Vino reexaminar de vez en cuando tus firmes opiniones, será mejor que me tome un pinot gris pronto.

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