Papaya King, un pionero de los hot dogs en el Upper East Side, enfrenta un posible final

El futuro de Papaya King, un pilar del Upper East Side al que se atribuye la popularización de la combinación por excelencia de perritos calientes y jugos de frutas tropicales de Nueva York, está en duda ya que su edificio está a punto de ser demolido.

Extell Development, que el año pasado compró el lote donde se ubica Papaya King por $21 millones, presentó planes ante la ciudad el 28 de junio para demoler el edificio comercial de un piso. El desarrollador es conocido por sus bloques de apartamentos de lujo, que incluyen Central Park Tower en Billionaires’ Row en Midtown.

No está claro cuándo podría llevarse a cabo una demolición, o cuándo el restaurante tendría que desalojar el espacio, en la esquina de East 86th Street y Third Avenue. Ni Extell ni las personas que actualmente dirigen el restaurante comentaron.

La demolición propuesta, informada por Patch, fue una sorpresa desagradable la semana pasada para los empleados y clientes de Papaya King.

“Cuando tengo ganas de comer algo realmente delicioso, algo que me mantenga, vengo aquí”, dijo Joan Roth, de 80 años, que vive en el vecindario de Yorkville del restaurante y ha sido cliente durante 57 años. “Vas a un lugar durante todos estos años y te apegas a él”.

El fundador de Papaya King, Gus Poulos, un inmigrante griego, comenzó en la década de 1930 con un puesto de jugos en Brooklyn llamado Hawaiian Tropical Drinks. En sus vacaciones en Florida, había probado jugos hechos con frutas tropicales por primera vez y se dispuso a presentárselos a la gente del norte.

A fines de la década de 1940, abrió Papaya King en el Upper East Side, y unos años más tarde agregó perritos calientes, formalizando la unión de las salchichas de Frankfurt y el jugo de frutas que se convertiría en un alimento básico de Nueva York. Él y el amigo propietario del proveedor de perritos calientes de Papaya King, Marathon Enterprises, crearon una receta exclusiva para el restaurante.

El menú poco convencional del restaurante inspiró a muchos imitadores locales con nombres similares, incluidos Gray’s Papaya, Papaya Heaven, Papaya Paradise y Papaya Place. Papaya King incluso recibió un reconocimiento en un episodio de “Seinfeld”.

En la década de 1970, el restaurante libró lo que The New York Times denominó una “guerra de precios de perritos calientes” con los famosos perritos calientes de Nathan, una institución de Coney Island, después de que Nathan’s abriera un local junto a Papaya King. Ambos negocios siguieron bajando los precios y Nathan finalmente cerró.

“Y ganamos”, dijo Peter Poulos, de 83 años, el hijo de Poulos, quien luego se hizo cargo del negocio. A principios de la década de 2000, dijo, lo vendió a un nuevo propietario que no identificó. Las relaciones entre Extell, el antiguo arrendador del restaurante y el propietario han estado en litigio desde mayo de 2020.

John Pierse, de 73 años, de Yorkville, ha ido a Papaya King desde que era un bebé. Siempre se ha ceñido al mismo pedido: un perrito caliente simple (más tarde, dos perritos calientes) y la porción más grande de jugo de papaya del restaurante.

Papaya King es una “piedra de toque para la gente de ese vecindario”, dijo Pierse. Recuerda los carteles subidos de tono de una vaca extasiada comiendo papaya y su fascinación infantil con la máquina que exprimía jugo de naranja fresco. Años más tarde, introdujo a sus propios hijos en el restaurante, tal como lo iniciaron sus padres décadas antes.

“Es algo que siempre ha estado ahí”, dijo Pierse, y agregó que estaba molesto cuando se enteró de la demolición. “Simplemente te consolaste con el hecho de que Papaya King estaba allí”.

Louis Nieves, de 60 años, y su prometida, Ginette Vélez, de 58, que una vez vivieron en el Bronx pero ahora están en Orlando, Florida, visitaron a Papaya King durante un viaje del 4 de julio a Nueva York. Recordaron haber viajado al Upper East Side para ver películas, pedir jugo de papaya y un hot dog, y luego subirse a un tren expreso de regreso a casa.

“Es el final de una era”, dijo la Sra. Vélez.

Esta no es la primera vez que Papaya King se enfrenta a la extinción. El Sr. Poulos recordó que el propietario anterior intentó sin éxito obtener el permiso de la ciudad para reemplazar el edificio con un rascacielos a principios de la década de 2000.

“Es una esquina demasiado valiosa para convertirla en un edificio de una sola planta”, dijo. “Es como todo lo demás. Todo tiene que llegar a su fin eventualmente”.

sheelagh mcneill investigación aportada.

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