Los camiones de helados son el último objetivo de la inflación

En una noche calurosa en Flushing Meadows Corona Park en Queens, Jaime Cabal tenía una fila de clientes en su camión de helados Mister Softee. Licuó batidos, cubrió tazones de helado de vainilla con fresas y sumergió conos en cáscara de cereza y frambuesa azul. Un niño, tan pronto como terminó su bocadillo, rogó a sus padres que le dieran más, señalando las paletas del menú con formas de Bob Esponja, Sonic the Hedgehog y Piolín.

Las multitudes como estas son cada vez más raras para los vendedores de helados en todo el país, ya que los altos precios del combustible alimentan la inflación, lo que hace que algunos propietarios de camiones de helados se cuestionen su futuro en el negocio.

Ser propietario de un camión de helados solía ser una propuesta lucrativa, pero para algunos, los gastos se han vuelto insostenibles: el diesel que impulsa los camiones ha superado los $7 el galón, el helado de vainilla cuesta $13 el galón y ahora una caja de chispas de 25 libras cuesta alrededor de $60, el doble de lo que costaba hace un año.

Muchos vendedores dicen que el final de la era de los camiones de helados lleva años en proceso. Incluso los garajes que albergan estos camiones están evolucionando, alquilando espacios de estacionamiento a otros tipos de vendedores de alimentos a medida que disminuyen las filas de camiones de helados.

Los parques, las piscinas y las calles residenciales solían ser territorio privilegiado para el heladero. Pero ahora, la mayoría de las veces, el jingle de un camión de refrescos suena para una multitud de nadie, ya que los precios de algunos conos con complementos como helado en espiral y salsa de chocolate alcanzan los $ 8 en algunos camiones.

Aunque ninguna organización parece tener cifras concretas sobre cuántos camiones de helados están trabajando actualmente en las calles de la ciudad de Nueva York, algunos propietarios dijeron que probablemente abandonarían el negocio en los próximos años. Es un sentimiento que se siente en todo el país, donde los vendedores ambulantes de helados enfrentan costos más altos para los permisos y el registro de la ciudad, y una fuerte competencia de otros negocios de helados, dijo Steve Christensen, director ejecutivo de la Asociación de Helados de América del Norte.

El camión de helados, dijo, “desafortunadamente se está convirtiendo en una cosa del pasado”.

Están proliferando nuevos métodos de entrega, a través de aplicaciones de terceros o cocinas fantasma. Las tiendas de venta de helados tradicionales se están enfocando en ofrecer una experiencia divertida, dijo, y sirven docenas de sabores más de los que puede ofrecer un camión de helados tradicional, alejando las filas de estos vehículos.

“Es horrible”, dijo el Sr. Cabal, el vendedor de helados en Queens, que ha trabajado en camiones de helados durante los últimos nueve años. La inflación incluso ha elevado el costo de las piezas mecánicas del camión. El año pasado, cuando su máquina granizadora se descompuso, una pieza que necesitaba costó $1,600. Decidió esperar unos meses más para arreglarlo, pero el costo de la parte casi se duplicó, a $3,000. Ahora, el granizado está fuera del menú y la máquina está en su garaje.

En 2018, el Sr. Cabal pensó que el negocio en Flushing Meadows Corona Park sería lo suficientemente bueno para mantener su propio camión, por lo que vendió su casa en Nueva Jersey por $380,000, se mudó a Hicksville, Nueva York, y compró una franquicia de Mister Softee. Ganó un contrato con la ciudad para operar en el parque.

A pesar de las decenas de miles de dólares que paga cada año por ese permiso y otros, Cabal se ha enfrentado a vendedores sin licencia que venden frutas, empanadas y ruedas Duro en cochecitos de bebé, e incluso helados en carritos colocados estratégicamente alrededor de su camión. Dijo que le rebajaron tanto el precio que le es imposible competir.

En el Bajo Manhattan, Ramón Pacheco está luchando con su reciente decisión de aumentar sus precios en 50 centavos para compensar algunos de sus mayores gastos diarios, como $80 en gasolina ($15 antes de la pandemia) y $40 en diésel ($18 antes). Ahora paga alrededor de $41 por los tres galones de helado de vainilla que antes le costaban $27.

Ha vendido helado durante 27 años y, desde la pandemia, dijo que ha notado una caída en la demanda. Ahora gana tan poco como $200, antes de los gastos, vendiendo helados durante nueve horas. A veces, si un cliente habitual viene a él con $ 2 para un helado, simplemente lo venderá con pérdidas.

“Tengo 66 años y estoy cansado”, dijo Pacheco en español, y agregó que está pensando en vender su camión el próximo año.

Carlos Cutz decidió dejar su trabajo en una tienda de delicatessen hace dos años para trabajar en un camión de helados para mantenerse a sí mismo, a su esposa y a sus tres hijos. Pidió un préstamo y compró su propio camión en mayo.

El heladero al que se lo compró tenía una tienda en Williamsburg, Brooklyn, y Cutz se ha resistido a subir los precios para evitar alienar a su base de clientes, aunque sus gastos se han duplicado para productos como un paquete de 250 conos de pastel.

“Estos han sido los peores años para los camiones de helados”, dijo en español, y agregó: “Voy a tratar de hacer lo mejor que pueda para continuar con este negocio. Estoy alimentando a mi familia y no puedo dejar un negocio que no he probado”.

El precio de la gasolina ha sido el gasto más impactante en los últimos meses para Andrew Miscioscia, propietario de Andy’s Italian Ices NYC, que opera tres camiones para eventos privados de catering. Gastó $6,800 en junio solo en gasolina. Miscioscia se dedicó al catering durante la pandemia cuando las ventas cayeron en el Upper West Side.

“La gente no está saliendo como antes”, dijo. “Y hay mucha competencia por ahí”.

Aún así, la aparición de un camión de helados en un caluroso día de verano sigue siendo emocionante para muchos. En Flushing Meadows Corona Park, Domenica Chumbi, de Hillside, NJ, sostuvo un cono de vainilla bañado en cáscara de cereza para sus fotos de quinceañera. El helado de color rosa no solo combinaba con su vestido y el tema de los cerezos en flor de su fiesta, sino que también evocaba recuerdos de las visitas al parque de la infancia.

“Es algo que me recuerda a Nueva York”, dijo.

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