Explorando la escena culinaria del sureste de Connecticut

Si hay un destino turístico conocido en el estado de Connecticut, es la ciudad costera de Mystic. Ya sea por el museo del puerto que conmemora su herencia marítima, los leones marinos y las ballenas beluga del acuario, o el encantador centro de la ciudad, repleto de boutiques y anclado por un puente basculante que celebra su 100 aniversario, alrededor de 1,5 millones de forasteros visitan anualmente, según la Gran Cámara de Comercio Mística.

Pero en estos días, la gente está llegando a la ciudad de no 5000 personas por una razón más específica: la comida. De hecho, hay un tramo completo del sureste de Connecticut que está experimentando un resurgimiento culinario.

El área se ha asociado durante mucho tiempo con chozas desgastadas que sirven tiras de almejas y rollos de langosta. Hoy en día es probable que encuentres carrilleras de rape a la parrilla y empanadas rellenas de calamar local, tal vez servidas con una margarita de jamaica o pet-nat de naranja. La transformación es profunda.

Se podría decir que una panadería fue el punto de inflexión. En 2016, Adam Young, quien fue pastelero ejecutivo en el resort de lujo Ocean House en Watch Hill, RI, abrió su panadería de inspiración francesa, Sift Bake Shop, en Mystic. Llamó la atención de una multitud local por sus croissants de 81 capas y bollos pegajosos sumergidos en salsa de caramelo. Luego, el Sr. Young aterrizó en el “Mejor panadero de Estados Unidos” de Food Network en 2017. Ganó en 2018. Se produjo la locura.

“Era como Disney”, dice Young sobre los primeros días. “Te parabas en la fila afuera durante 30 minutos y luego cruzabas la puerta, y había otra fila adentro”.

Con el tiempo, el Sr. Young y su equipo reinventaron el espacio y el proceso dentro del edificio de tablillas en Water Street para que fueran más eficientes. También agregaron un bar en la azotea y abrieron Young Buns Donuts a la vuelta de la esquina en la calle principal de Mystic. Aunque las esperas en Sift Bake Shop ahora son más cortas, las filas de invitados ansiosos aún llegan todos los días.

No es que los croissants por sí solos pongan a Mystic en el mapa. Cuando Dan Meiser y James Wayman abrieron Oyster Club, un restaurante dedicado a los mariscos y productos locales en Water Street en 2012, se despertó el deseo por la comida sofisticada. Si bien había muchas opciones de restaurantes en ese entonces, ninguna era necesariamente un destino.

“Vimos una oportunidad de aprovechar la increíble agricultura y pesca del área y crear un restaurante que fuera parte de la conversación regional, incluso nacional”, explica el Sr. Meiser.

Oyster Club, que ahora forma parte del grupo de restaurantes del Sr. Meiser, 85th Day Food Community, continúa sirviendo verduras, carnes y pescados locales con un toque fresco. El rape nativo, por ejemplo, se prepara con suero de leche shio koji y polenta hecha con maíz de Davis Farm, que ha estado operando desde 1654.

Mystic parece ser el lugar más concurrido de Nueva Inglaterra en estos días. Lugares como Port of Call, un salón de cócteles de temática náutica que presenta espectáculos de drag y sirve platos pequeños como boquerones crujientes hechos con gyros locales de eperlano y lengua de res, y Nana’s Bakery & Pizza (copropiedad y dirigido por el Sr. Wayman, quien se separó del Sr. Meiser el año pasado), que ofrece donas y pizzas hechas a pedido con masa orgánica con levadura natural, están llegando a las listas de “lo mejor de”. The Shipwright’s Daughter, que es el ancla de Whaler’s Inn, una propiedad de más de un siglo de antigüedad frente al río Mystic que ha sido actualizada para que se sienta elegante en la playa contemporánea, es el restaurante más nuevo que recibe elogios por su giro mundano en pescados y mariscos sostenibles, como casualidad de Block Island Sound, rociado con una salsa romesco verde con hierbas y servido con calabaza de verano asada. Está dirigido por David Standridge, quien fue atraído desde la ciudad de Nueva York por la belleza y generosidad de la zona.

“Es una especie de paraíso”, dice el Sr. Standbridge sobre las playas, las granjas y la comunidad de navegantes. Efectivamente, mire a través de la ventana del elegante comedor saturado de azul profundo del restaurante y verá kayakistas y veleros revoloteando a lo largo de Mystic River, rodeados de ondulantes colinas verdes.

La fanfarria no se limita a Mystic.

Old Saybrook, a unas 22 millas al oeste, ha tenido altibajos como un popular pueblo costero a lo largo de las décadas. Su ajetreado centro con grandes tiendas minoristas contrasta con un perímetro de impresionantes playas y verdes propiedades frente al mar.

El Rat Pack solía tocar en el antiguo Terra Mar Hotel, ahora el lujoso Saybrook Point Resort & Marina, y, después de pasar los veranos de su infancia en el distrito de Fenwick, la actriz Katharine Hepburn se retiró allí hasta su muerte en 2003. Es un punto. de orgullo para el pueblo. El Centro de Artes Culturales Katharine Hepburn, Kate, se encuentra en Main Street en lo que alguna vez fue el Ayuntamiento, y cuenta con un museo y un espacio para espectáculos que ve una rotación de conciertos, producciones teatrales y películas, incluidos los clásicos de Hepburn.

Ahora es donde dos notables chefs se están expandiendo.

“Old Saybrook tiende a convertirse en el próximo Mystic”, dice Colt Taylor, el chef y copropietario de Essex, que abrió a un tiro de almeja de Kate en diciembre de 2021. Es un elegante restaurante que solo unos años Hace podría no haber atraído a los comensales por sus menús de degustación de cinco y siete platos de la forma en que lo hace actualmente. Taylor había inaugurado el restaurante en 2017 en Essex, al norte del río Connecticut. Si bien la taquería Los Charros que surgió de ese lugar en 2018 está en auge, el apetito por un concepto gastronómico elevado nunca se afianzó como lo ha hecho ahora en Old Saybrook.

Foie gras “Paletas heladas” y langosta servidas sobre una cama de fusilli de remolacha pueden parecer sofocantes, pero el Sr. Taylor quiere que sea todo lo contrario. Una cocina abierta, un mostrador de chef y un mural de temática marina sobre la amplia barra son más divertidos que formales.

El deseo de superar las expectativas también es la intención de Joel Gargano. A fines de julio, el chef y su esposa, Lani, abrieron Gargano Pasta & Italian Market, también en Main Street, que describen como Eataly con un toque de Nueva Inglaterra. “Necesitamos salir del estigma de los lugares portuarios”, dijo el Sr. Gargano, nativo de Connecticut, lamentando la reputación de la costa de ser competente solo con comida frita.

Además de repostería italiana, salumi y formaggi, y artículos preparados ya pedido, habrá un laboratorio de pasta, donde podrá ver a los chefs trabajando y obtener sus recomendaciones sobre qué salsas combinan bien con qué pastas. “Queremos traer los productos que nos gusta usar”, dice la Sra. Gargano. “Es una forma de nuestra hospitalidad, de ‘Esto es lo que tengo para darte’”.

El salón de comidas de 8,000 pies cuadrados también tiene pan hecho con granos locales‌, como trigo rojo de pífano de Skowhegan, Maine, y espelta de Oechsner Farm en Nueva York. Este pan, junto con platos como el rigatoni integrale, que utiliza un centeno tostado de Maine Grains que resiste un abundante ragù ‌Boloñesa de res, es uno de los favoritos en el restaurante Grano Arso de Garganos en las cercanías de Chester.

El pulido lugar italiano le dio brillo a la pequeña ciudad cuando abrió sus puertas en 2017. Chester, un enclave artístico de 3800 habitantes, se asentó a lo largo del río Connecticut en 1692. La ciudad tiene una historia de construcción naval y molienda, y está llena de coloridas casas de los siglos XVII y XVIII, junto con robles y arces, algunos con diámetros tan anchos como carritos de golf. Ahora también está viendo un renacimiento reforzado por una fuerte escena gastronómica.

Fue el mercado dominical de Chester lo que originalmente atrajo a los Gargano a la ciudad. Los vendedores que venden productos, productos horneados, quesos, pescados y carnes al ritmo de la música en vivo cierran Main Street durante algunas horas todos los domingos desde mediados de junio hasta mediados de octubre. El orgullo y disfrute de los residentes se ejemplifica mejor con el chef Jonathan Rapp de River Tavern, otro célebre restaurante de Chester que defiende los productos locales. Es donde obtiene su inspiración y los ingredientes para Dinners at the Farm, una serie de domingos por la noche que dura 10 semanas cada verano y puede incluir platos como sopa fresca de pimiento dulce y tomate con panzanella y pesto, y un pastel de durazno y arándanos con helado del vecino Honeycone Craft Ice Cream.

“La mayor parte es el contagio de esto”, dice el Sr. Gargano sobre el apetito por una cocina más refinada y creativa que él y otros chefs están viendo. “Hace cuatro años no vendíamos tantos menús de degustación y eso es realmente emocionante”.

Ahora la pregunta es: ¿Ocurrirá la misma magia en otros lugares? A fines de este mes, Sift abrirá en Niantic, a mitad de camino entre Mystic y Old Saybrook y las ciudades ribereñas. Será en un edificio nuevo, hogar de otros restaurantes.

Niantic, un pueblo dentro de la ciudad de East Lyme, que es donde crecí (grito a los vikingos), ha tenido un ascenso lento pero constante como destino turístico. Un paseo marítimo de 1,1 millas a lo largo de Niantic Bay se completó en 2016, después de más de una década de trabajo. Las cadenas en la avenida principal, como McDonald’s y Friendly’s, han sido reemplazadas por establecimientos independientes como Dev’s on Main, que sirve platos pequeños con infusión asiática y latina, y Gumdrops & Lollipops, una tienda clásica de dulces y helados caseros. El año pasado, abrió La Llorona, trayendo sabores e ingredientes del suroeste de México a un área que no ha visto muchas especias.

“Es muy místico, alrededor de 2015”, dice el Sr. Young sobre el impulso de Niantic. “Hay muchos dueños de negocios talentosos que vienen a la ciudad y comienzan a hacer inversiones”.

Los rendimientos, hasta el momento, son muy satisfactorios.

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